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Erster Wirt der Bettwanze gesucht

Evolution ungeliebter Schlafzimmergäste

| Redakteur: Christian Lüttmann

Ihr Name verrät ihr Revier: Bettwanzen suchen seit den Anfängen der Menschheit unsere Schlafstätten heim. Doch die Parasiten sind viel älter. Ein internationales Forscherteam hat nun überraschende Erkenntnisse über die Evolutionsgeschichte der Bettwanzen ans Licht gebracht.

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Die meisten Bettwanzenarten nutzen Fledermäuse als Wirt. Hier ist eine nordamerikanische Art zu sehen, die Blut aus der Nase einer Fledermaus saugt. Entgegen bisheriger Annahmen, konnten Klaus Reinhardt und sein Team nun beweisen, dass Fledermäuse nicht die ersten Wirte der kleinen Blutsauger waren.
Die meisten Bettwanzenarten nutzen Fledermäuse als Wirt. Hier ist eine nordamerikanische Art zu sehen, die Blut aus der Nase einer Fledermaus saugt. Entgegen bisheriger Annahmen, konnten Klaus Reinhardt und sein Team nun beweisen, dass Fledermäuse nicht die ersten Wirte der kleinen Blutsauger waren.
(Bild: Mark A. Chappell, University of California, Riverside)

Dresden – Forschung findet nicht immer in sterilen Laboren statt. Um den Ursprüngen der Bettwanzen auf die Spur zu kommen, reisten Biologen über fünfzehn Jahre lang an abgelegene Orte und sammelten verteilt über die ganze Welt Bettwanzenproben. Sie mussten in afrikanische Fledermaushöhlen klettern oder steile Vogelfelsen in Südostasien besteigen, um an die kleinen Parasiten zu gelangen. Doch Aufwand und Mühe haben sich gelohnt: Die neue Studie des internationalen Teams von Wissenschaftlern unter der Leitung von Dr. Steffen Roth vom norwegischen Universitätsmuseum Bergen und dem Biologen Prof. Klaus Reinhardt von der Technischen Universität Dresden, zeigt Ergebnisse zur Evolution von Bettwanzen, über welche die Wissenschaftler selbst überrascht waren.

Bettwanzen gibt es deutlich länger als angenommen

In ihrer Arbeit verglichen sie die DNA von Dutzenden Bettwanzenarten, um die evolutionären Beziehungen innerhalb der Gruppe sowie ihre Beziehung zum Menschen zu verstehen. Das erste verblüffende Ergebnis betrifft das Alter der Blutsauger. Die Studie belegt, dass Bettwanzen vor circa 115 Millionen Jahren entstanden sind. Das bedeutet, dass sie bereits 30 Millionen Jahre länger existierten als die ersten Fledermäuse.

Bisher hatte man angenommen, dass Fledermäuse die ersten Wirte der Bettwanzen waren. Auch war es „sehr unerwartet zu sehen, dass evolutionär ältere Bettwanzen bereits auf einen einzigen Wirtstyp spezialisiert gewesen sein müssen, obwohl wir leider nicht wissen, wer der Wirt war. Er muss ja sogar noch älter als Tyrannosaurus rex gewesen sein“, sagt Studienleiter Roth.

Waren die Bettwanzen dem Menschen einen Schritt voraus?

Die Forscher untersuchten zudem die Geschichte der beiden Arten, die auch den Menschen befallen: Die gewöhnliche und die tropische Bettwanze. Dabei fanden sie heraus, dass diese Arten viel älter sind als die Menschen selbst. Dieses Ergebnis widerspricht der gängigen Vorstellung, dass die evolutionäre Aufspaltung des Menschen in Homo erectus und Homo sapiens die Aufspaltung der Bettwanze in zwei neue Arten verursacht hat. Dieser Schritt muss offenbar schon zuvor passiert sein.

Des Weiteren zeigt die Studie, dass etwa alle halbe Millionen Jahre eine neue Art von Bettwanzen den Menschen erobert. Für Bettwanzen ungewöhnlich, nutzen sie dabei ihre alten Wirte trotzdem weiter, wie die Forscher berichten. Der Biologe Reinhardt prophezeit den Fortgang dieser Entwicklung: „Es wird sicher nicht noch einmal eine halbe Million Jahre dauern, bis die nächste Art der Blutsauger unsere Betten bevölkert, da derzeit viel mehr Menschen auf der Erde leben und der Handel von Tieren und Haustieren viel mehr Möglichkeiten zum Kontakt bieten. In diesem Sinne Gute Nacht und süße Träume.“

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Originalpublikation: Roth, Steffen, Reinhardt, Klaus et al.: Bedbugs (Cimicidae) Evolved Before Their Bat Hosts and Did Not Co-Speciate with Ancient Humans. Current Biology D-18-01741R1; DOI: 10.1016/j.cub.2019.04.048

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Über den Autor

Christian Lüttmann

Christian Lüttmann

Volontär, Vogel Communications Group GmbH & Co. KG